2017年7月30日 星期日

New Horizons.




十九世紀中葉,天文學家依據太陽及所屬各行星質量、重力及運行軌道推算出天王星及海王星的存在;經過長期觀測後果然發現天王及海王星的存在位置。然而十九世紀末,天文學家根據對海王星的觀察推測,學理上仍應有其他天體足以影響諸多行星軌道運行。

此一未解之謎在廿世紀初,1906年天文學家及羅威爾天文台的創建者—帕西瓦爾·羅威爾,展開搜索可能存在的第九大行星—X行星。此項搜索一直持續至1916年羅威爾逝世為止,並無任何成果。其後雖有部分天文學家拍攝到一些模糊的冥王星圖像,但極為可惜的是這些圖像,並未經正確指認。

19301月間(23/29/Jan),羅威爾天文台年輕的天文學家克萊德·湯博,針對推算中的位置經過長達一年時間及非比尋常的細心觀測比對下,在拍攝的照片中發現一個可能移動的天體。在天文台進一步拍攝驗證照片後,發現第九大行星的消息於1930313由電報發往哈佛大學天文台確認。發現第九大行星的消息迅速傳遍世界造成轟動。最後其命名採納了一位英國牛津11歲學童威妮夏·伯尼,使用古典神話中冥王普路托(Pluto)為之命名的建議,並正式於1930324成為太陽系第九大行星。




一般人對「太陽系」的概念,多半為明亮的太陽為中心,四週環繞著熟知的各大行星及其軌道。然而,這並非整個太陽系的概念。認識太陽系,不應遺漏可能佔整個太陽系90%質量的古柏帶(Kuiper belt)與歐特雲(Oort cloud),這才是完整的太陽系。




2006年國際天文聯會通過議案,以大多數會員表決贊成將位於古柏帶中的冥王星和 Eris星體歸類為「矮行星 (dwarf planet)」。冥王星自此從九大行星中除名,雖然這個決議引發諸多爭議及反對,然而2016年美國加州理工學院的研究員邁克·布朗和康斯坦丁·巴特金發現,太陽系邊緣古伯帶中可能存在另一顆比地球大10倍的天體,目前雖尚待證實,但隨著天文觀測科技進步,相信在不久的未來可能會有另一顆星體加入太陽系行星行列。

冥王星被發現後經歷了漫長的80年等待,終於在1990年代經天文學家向美國太空總署(NASA)提出並通過評比的諸多了探測計畫中,新視野(New horizons)計畫獲選,並開始正式籌備、建造及測試,並於2006119在卡納維爾角發射升空。新視野號花了9年的時間飛行了將近50億公里終於在2015年抵達遙遠古柏帶的冥王星軌道。

試想一下,何等的堅持與毅力,能讓人用25年生命,奉獻給一個內心求知的渴望?




















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